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NCAA64强锦标赛…最后四强

  ■64强锦标赛(NCAA Tournament)

  在所有联盟的锦标赛结束后,由NCAA几位主管及专家所组成的邀请委员会(称为Selection Committee),便紧锣密鼓的开始闭关研讨,决定到底应该邀请哪些学校 来参加64强锦标赛。除了那些刚成立不久,或竞争力实在太弱,未获NCAA认可的联盟之外,每个联盟锦标赛冠军都自动晋级(Automatic Bid)。

  其他的34个名额,就要由委员会来决定,称为扩大邀请(At-Large Bid )。至于如何筛选可就伤脑筋了,公说公有理,婆说婆有理。战绩当然是主要依据,但是光看战绩也不公平,有的学校虽然有25胜5负的傲人成绩,但是一来联盟本就不强,二来对打的非联盟对手都以“弱鸡”居多,那么还是无法获得邀请。或许某校战绩18胜10负反而获得邀请,因为它的对手大部分实力都不弱。

  针对这种情形,于是有人发展出了一种以战绩好坏加上对手实力强弱综合评估的系统,称为RPI(Rating Percentage Index),俗称为Power Rating,翻译过来就是战力指数的意思,这个系统能对真正的球队实力作比较客观的评估,目前也被委员会拿来参考。

  名额都确定之后,64支球队分为东区(East Region)、西区(West Region)、东南区(Southeast Region)、中西区(Midwest Region)四组。每区各16队,公认的四强为各区的第一种子,其他各校则由委员会依实力强弱排定为第2至16种子,配对则由第1对第16、第2对第15......以此类推。

  有的篮球名校打进64强是稀松平常的事,跟喝水一样简单;但是对许多小学校来说,却把进入64强视为最大的梦想,必须要经过好几年的生聚教训,以天赋有限的球员勤加苦练,过五关斩六将,才有办法和那些大角头一拼。所以只要有无名小卒打入64强,报章杂志都会争相报导,全校也迹近疯狂状态。

  名单公布之后3至4天,第一轮决赛马上在全国各地开打。NCAA锦标赛采最简单也最残忍的单败淘汰制,输了一场就得回家,所以第一轮打完有32队晋级,等到第二轮结束就只剩16队了。请注意,这都是一个星期之内的事,淘汰速度之快非常吓人。

  经过第一、二轮后,硕果仅存的最后16强俗称“甜蜜16”(Sweet Sixteen),接下来就进入各区的准决赛(Regional Semi-Final),打完之后又有8队说再见,剩下来要 争夺各区冠军的8队则被称为Elite Eight(elite:杰出、优秀之意)。一直到各区冠军赛(Regional Final)打完,终于产生了“最后四强”,也就是最有名的Final Four。 附带一提,从Sweet 16到Elite 8再到Final Four,美国记者玩文字游戏的功力实在令人赞叹。


  ■最后四强

  最后四强产生时大概已经是三月底,此时会休兵3至4天,让四校整顿兵马,顺便针对对手研讨战略。四强决战分两天举行,第一天是两场准决赛,中间休息一天,最后一天举行冠军战。这三场比赛的球票可说是洛阳纸贵,连黄牛票的叫价到了极尽夸张的地步,还是一票难求,可见其疯狂的程度。

  在美国,NCAA的64强锦标赛,特别是Final Four,其造成的声势不下于总统大选或是NBA的总冠军战。整个三月份,全国民众都笼罩在大学篮球的疯狂风暴之中,为 数不少的死忠球迷一路跟著球队征战各地,披星戴月横跨数州,依然乐在其中,不以为苦。学校的啦啦队和乐队更不用提了,球队输球时第一个哭的往往是啦啦队员 。电视台如ESPN全天放送各分区决赛及特别报导,收视率总是居高不下。最好的例子,曾担任阿肯色州州长的前美国总统克林顿,在1993年的Final Four时公开表态支持当年的首强阿肯色大学,冠军赛甚至还亲临现场观战。这种特殊现象,他们称之为“三月疯狂”(March Madness),形容的相当贴切。

  由于想看球的球迷太多,因此最后四强的比赛场地通常都会挑选容量三万人以上的巨蛋(Dome),而非分区决赛时普通大学那种一万多人的体育馆。整个64强锦标赛下来,门票收入加上电视转播权利金的总营收是一笔十分可观的数字,因此每个参赛学校都有分红,最后四强的学校更可有百万以上的进帐。在所有运动中只有篮球如此有赚头,因为大学棒球根本没有人要看,美式足球则没有正式的季后赛。这自然是所有学校积极投入篮球的因素之一,谁不想藉此机会又能争取学校名望,做免费宣传,又可以狠狠的捞一票?


注:本文资料来自“圆球城市”NCAA专栏作者王思捷先生